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Telescopios en Chile permitieron resolver uno de los grandes enigmas del «Anillo Fundido» de Einstein

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Con el análisis de datos aportados por el Observatorio Paranal, astrónomos lograron medir la distancia de la galaxia descrita por el genio alemán.

Un equipo internacional de astrónomos liderado por la Universidad Politécnica de Cartagena (sur de España) desarrolló un modelo de lente gravitacional para estudiar el ‘Anillo Fundido’ de Einstein, una galaxia situada a 9.400 millones de años luz de La Tierra y que fue observada por el telescopio Hubble.

En un comunicado, la UPCT señala que la revista científica ‘The Astrophysical Journal’ publica la investigación de un equipo internacional de astrónomos, liderado por el profesor de la Politécnica Anastasio Díaz, que logró medir la distancia a la Tierra del ‘Anillo Fundido’ de Einstein, una lejana galaxia de inusual apariencia observada por el telescopio espacial Hubble.

El equipo de astrónomos utilizó observaciones en múltiples longitudes de onda y, a partir de los datos de archivo del instrumento FORS del «Very Large Telescope» (VLT) del Observatorio Europeo Austral (ESO), ubicado en la comuna de Taltal, en la Región de Antofagasta, determinaron el valor del desplazamiento al rojo de la galaxia lejana.

Los científicos cifraron en 9.400 millones los años que viajó la luz de la galaxia hasta que fue captada por la Agencia Espacial Europea (ESA), que la publicó en diciembre de 2020.

Para ello tuvieron que desarrollar un modelo de lente gravitacional para estudiar las propiedades físicas de la galaxia, cuya apariencia de anillo casi perfecto se debe a que la luz se curva por la fuerza de gravedad de un cúmulo de galaxias alineado con la galaxia, que amplifica y distorsiona su imagen, según explicó Díaz.

Así, en la imagen del ‘Anillo fundido’ se ve por cuadruplicado la galaxia, cuya forma real es de espiral.

Además, encontraron que la galaxia se ve amplificada en un factor 20, lo que equivaldría a observarla con un telescopio espacial de 48 metros, esto es, de mayor tamaño que los telescopios extremadamente grandes actualmente planeados.

Albert Einstein propuso por primera vez la existencia de este fenómeno cósmico en su Teoría General de la Relatividad, de ahí que se denominen anillos de Einstein.

El que midió el equipo de astrónomos liderado por Anastasio Díaz es uno de los anillos más grandes y completos jamás descubiertos y se encuentra en la constelación del hemisferio sur de Fornax (El Horno). El apodo de anillo fundido alude a su apariencia y constelación anfitriona.

El investigador de la UPCT, que lleva años estudiando esta galaxia, remarcó que para derivar las propiedades físicas de la galaxia amplificada se necesita un modelo de lente gravitacional, que se pudo obtener gracias a las imágenes tomadas por Hubble.

Los investigadores determinaron que la luz proveniente de la galaxia ha viajado aproximadamente 9.400 millones de años luz a partir del valor de su desplazamiento al rojo, que es z = 1.47, según detalló Nikolaus Sulzenauer, del Instituto Max Planck de Radioastronomía en Alemania.

Sulzenauer explicó que la detección de gas molecular, del que nacen las nuevas estrellas, permitió a los astrónomos calcular el desplazamiento al rojo con gran precisión, confirmando que es una galaxia muy distante.

El equipo de este estudio está formado por A. Díaz-Sánchez (UPCT), H. Dannerbauer (Instituto de Astrofísica de Canarias), N. Sulzenauer (Instituto Max Planck de Radioastronomía, Alemania), S. Iglesias-Groth (Instituto de Astrofísica de Canarias) y R. Rebolo (Instituto de Astrofísica de Canarias).

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